coronavírus
Essa ilustração revela detalhes da ultraestrutura dos coronavírus. As espículas que envolvem a superfície do vírus dão a impressão de uma coroa, quando ele é visto em microscópio eletrônico. Foto: Alissa Eckert e Dan Higgins / CDC

O que é o coronavírus?

Coronavírus, em geral, são uma família de vírus que atacam o sistema respiratório de mamíferos. De acordo com as suas características específicas, existem quatro gêneros principais de coronavírus: alfa, beta, delta e gama.

A maioria deles afeta apenas os animais, mas alguns podem ser transmitidos aos humanos. Os coronavírus que podem infectar os humanos são aqueles dos gêneros alfa e beta. O coronavírus causador da doença COVID-19 foi denominado SARS-CoV-2, da sigla em inglês para vírus da síndrome respiratória aguda grave 2.

Até então, apenas dois coronavírus tinham causado epidemias globais. O primeiro deles foi o coronavírus SARS — causador da síndrome respiratória aguda grave (SARS). O surto dessa doença teve início em 2002, também na China. Ao todo, a epidemia de SARS afetou 26 países, porém com mais casos na China e em Hong Kong. Em 2003, a epidemia chegou ao fim, tendo infectado mais de 8.000 pessoas.

O outro coronavírus foi o MERS — sigla do inglês para síndrome respiratória do oriente médio. A doença surgiu na Arábia Saudita em 2012 e se espalhou para 27 países. Desde então, foram registrados 2.494 casos do vírus MERS e 858 mortes associadas à doença.